Home Page > Latest News
Chinese residents in Cyprus actively integrate into the local community, promoting the friendship between the two countries

2013-01-15 14:27:00

Recently, Chinese residents in Cyprus Mr. CAI Weizhou and Ms. HAN Meimei received interview from local media respectively on integration into local community. The relevant articles of the interviews are attached for your reference.


Mr. CAI Weizhou received interview by Cyprus Mail: Being happy with what you have

   Twenty three years ago a Chinese acupuncturist made the move to Cyprus. In the intervene he has made a smooth assimilation finds THEO PANAYIDES. 

My job would be easier if Dr Cai Weizhou's life had been harder. I mention this to him – that he hasn't really given me much to write about – as we sit in his Nicosia office, flanked by a white plastic figurine showing all the acupuncture points on the human body.

"I think the people always like to hear some hard story," he agrees (his English isn't always grammatical, but looks more fractured on paper than it feels when you're talking to him), "or difficult story, sad story. But the life is not necessary to be like this. The life should be always joy!"

It should, I concur. But it never is, is it?

"I think if we want, we may do it," he demurs, politely but firmly. "Depends on us."

Really? Doesn't happiness depend mostly on circumstances?

"Depends on us. Every one of us."

And circumstances too, surely. 

"The circumstances, Theo…" he shakes his head, ruminating. "We make the circumstances."

But don't they often exist independently of us? Things like illness, failure, poverty?

He shrugs. Illness yes, of course – but serious illness is a rare event in most people's lives. As for poverty… well, even in a recession, he doesn't think people are as helpless as they like to make out. "If you want to find a job, you can find a job," he insists. "Depends on what you want to do. If you think people should give you a job in the office with a huge amount of money, forget it."

So he thinks people are responsible for their own lives?

"Yes. People can control their own life," he affirms. "You should feel happy with yourself. You should feel happy with what you have. You always try to make your life be better – I agree! But you should be happy with what you have." 

It's a sensible philosophy, albeit easier said than done – and may well have governed the biggest decision in Dr Cai's life ('Cai' is his surname, preceding the first name in the Chinese manner). 23 years ago, he left Shanghai – where he'd qualified as a doctor, and had a good position in a teaching hospital – and came to Cyprus, having fallen in love with "a very, very wonderful girl". Did he think very hard about such a momentous decision? Did he wonder about the wisdom of leaving China for a speck in the Mediterranean? 

"Actually, I'm not that kind of person," he replies. "I'm a person who always thinks that you should believe in yourself. So, if you believe in yourself, you can make what you want to do." The big move was pretty straightforward. "I trust my wife. She said we go to Cyprus, so I believe her." He shrugs easily. "And people are friendly, so I feel like home. For me, that's it. We decided to stay."

Let's rewind for a moment, though. This was 1989, before the advent of the modern communications that keep us all semi-permanently connected. Before Skype. Before mobile phones. A move was a move in those days. More to the point, before multiculturalism and the big wave of Chinese (and other) immigrants. Cai was one of very few Chinese people on the island, a real curiosity. Above all, not only did he come to Cyprus – the Cyprus of 1989 – but he also opened a doctor's office inviting patients to lie down while he stuck needles into them. Surely the acupuncture (his medical speciality) must've met with some resistance?

Not really, he replies. After all, acupuncture – though unusual – wasn't unheard of. Besides, people are more practical than they're given credit for. "They wanted to see the result," explains Cai. "If it works, of course they come to do it". It helped that he learned the language straight away, making his work less exotic – and in fact often lapses into Greek during our interview to produce some obscure local aphorism ("In Cyprus, there is a saying: 'Where are you from? From my wife's village'!"). How did he manage to learn Greek so quickly, given it has absolutely nothing in common with Chinese? "Maybe I'm a little bit clever, I don't know," he replies, and laughs uproariously – then shakes his head modestly: "Hard work, hard work…"

Then again, it's not so unusual: after all, his Cypriot wife spoke excellent Mandarin when they met (she was studying Medicine on a scholarship from the Chinese government). That was in Shanghai, where Cai was born to a family of doctors. "Oh, I am quite old!" he exclaims when I ask about his age, and it turns out he's 50 though he looks quite a bit younger, his face fresh and unlined (maybe Chinese faces age differently). The couple thought about staying in China, but it was difficult for a foreigner to find work at the time – so instead they came here, where the pace of life was initially a shock after bustling Shanghai. "Wednesday afternoon everything is closed," laughs Cai. "Saturday afternoon is closed, Sunday is closed. So I said: 'Where's the people? Why the people not go to work?'"

He got used to it, and the past two decades have been pleasant enough. He and his wife have two children (his screen-saver is a photo of the family together), a son and daughter, now 21 and 22. His in-laws accepted him without hesitation. "Actually, to be honest, I never had a difficult time here" – even at the start, when he was something of a local attraction. Strangers would come up in restaurants, to ask where he was from and find out how a Chinese man ended up in Cyprus. "This happens," he shrugs, "but this is not racism… This is sometimes [why] I feel a little bit, you know, disagree with a lot of people, [when] they say Cyprus has a lot of racism. Personally, I never had this problem. I never had this problem". He leans back, with a doctor's authority: "Because a lot of time it's in your own mind," he insists. "If you think the people are racist against you, actually you are the racist. That people look at you, does not mean they look at you in a strange way. If you think they look at you in a strange way, it's your problem."

Maybe so. It still seems surprising that he left China so easily – but maybe there's a clue in something he mentions, that his father's family were actually quite rich before the Communists arrived in 1949. Bit by bit, he recalls, their property was confiscated and turned over to the State – the last piece of land taken in the early 60s, when Cai himself was a young boy. I imagine he grew up surrounded by a certain resentment, which may have factored into his decision to leave – though his childhood memories during the Cultural Revolution are surprisingly idyllic. 

China was better then, he says, the people "more pure", not like the Westernised China of today when they're "more interested in the material world, not spiritual". He recalls kindness, community, everyone willing to help each other. No oppression? No climate of fear? "Why should people fear?" he asks rhetorically. "If I understand, in your mind you have certain picture. But the certain picture is not really correct, because the picture [has been] shown you by the Western world." He shakes his head: "I have good memories during that period of time. Maybe somebody will say this is silly, because everybody says that was a dark period. But I don't look at it in this way. Maybe I'm getting old."

Dr Cai Weizhou seems to have a sunny outlook on life in general, despite my best journalistic efforts to wrest some juicy tales of woe out of him. Maybe it's a cultural thing; Chinese people (especially of his generation) do often seem quite averse to complaining in public, as if they'd somehow lose face. But maybe the simpler explanation is that Cai is a positive person. He exudes confidence. He believes we control our own lives, not vice versa. He seems happy in his own skin. He takes care of himself – "a healthy mind in a healthy body" – doing T'ai chi every morning, going to the gym three times a week and the fencing club for regular training. Fencing has always been his passion, and there's a plaque on his bookshelf from a recent international tournament where he, partnered by his son, came third in the Team event. 

Talk of healthy bodies leads us to acupuncture – and the inevitable hard-sell, though in truth he sounds quite convincing. We take too many pills, he points out. 80 per cent of antibiotic use in Europe is unnecessary. Acupuncture works, whether explained in terms of Western medicine (stimulating the body's neurotransmitters) or the traditional Chinese concept of qi (pronounced ch'i), our "biological energy". It's "scientifically approved," insists Cai, adding that acupuncture is now studied in Western universities and available on the NHS for things like migraines and back pain.

I point out that qi isn't really a scientific concept, but he counters that he means acupuncture has been scientifically tested, in double-blind experiments where one group of patients got needles inserted in their acupuncture points and another group got the needles stuck more or less at random (the first group showed a marked improvement). Besides, he goes on, "our knowledge is very, very limited compared with the universal. A lot of things we can feel exist, [but] we can not see, we can not touch. That is like the qi. Exist, but we can not do a blood analysis and take 5cc to show it."

Indeed, the only problem with acupuncture is that – like so much else in Cyprus – it's completely unregulated. The World Health Organisation lays down stringent criteria on who can perform it (medical doctors need to have studied the craft for 1,500 hours, others for 3,500), but here you can literally take a weekend course and open up shop. Cai and his colleagues first wrote a letter to the Ministry of Health in 1993, asking for laws to be passed, but of course nothing has been done. That must hurt on some level, I suspect, despite his sunny worldview: he may have assimilated, he might speak the language – but his work is still too exotic, too foreign to be taken seriously by the levers of power. On some hidden level, he's still not quite 'one of us'.

Cyprus, like China, has changed a lot since 1989. Years ago, recalls Dr Cai Weizhou, he went on a family holiday and left the door open by mistake, then returned two weeks later to find everything intact; "today, even if you're at home, you're afraid maybe someone will come into your house". Things are less pure, he laments. People make their lives difficult by focusing too much on material things, muddling their precious qi. 

Yet he's happy here; 23 years on, he has no regrets. When he's back in China, he tells his friends about our lovely beaches and encourages them to visit. He's even become quite adept at cooking local food, known for his souvla and Easter ovelias (lamb on the spit). "This is the Cyprus way of life," he smiles, "I think this is quite nice. The people [are] relaxed. I think this should be, there is no reason to rush to do everything. The life is short, so we have to – like real Cypriots – to enjoy it. Siga-siga." He's assimilated, all right.  


Ms.HAN Meimei receiced interview by Cyprus Weekly: Promoting Integration


<Suggest To A Friend>